Un airbag per percepire il dolore: i meccanismi di base che regolano la percezione del dolore scoperto

Agosto 22, 2015 Admin Salute 0 4
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Tutti sanno cosa si prova a mordere un peperoncino caldo o bruciare il tetto della propria bocca con una bevanda calda. Questo attiva le cellule nervose che trasmettono la minaccia potenziale per il cervello, che poi provoca la persona in questione di percepire il dolore. Oltre 14 anni fa, i ricercatori hanno scoperto la prima molecola recettore che reagisce al calore e alla capsaicina, la sostanza attiva in estratti chili. All'epoca si credeva che la scienza fosse venuto un grande passo avanti verso la comprensione della nascita di dolore e il suo trattamento con la medicina.

La delusione è stata grande quando si è scoperto molti anni dopo che i topi di laboratorio da cui il gene di questo recettore era stata soppressa artificialmente dolore ancora percepito. Nonostante i ripetuti tentativi di spiegare le cause di questa osservazione, è rimasto un mistero fino ad ora. I ricercatori dell'Università di Friburgo hanno ora decifrato meccanismi di base che regolano la percezione del dolore. I loro risultati, pubblicati in questo numero della rivista PLoS One, dimostra che, anche organismi semplici possiedono sistemi di sensori con più garanzie per la percezione degli stimoli dolorosi come il calore.

"Quando abbiamo scoperto che gli ascaridi C. elegans, che si possono trovare in ogni palata di terra, ha gli stessi geni dei recettori come gli esseri umani, eravamo ottimisti che questo modello potrebbe aiutarci a rivelare il segreto della percezione del dolore", spiega Prof. Dr. Ralf Baumeister dal Laboratorio di Bioinformatica e Genetica Molecolare della Facoltà di Biologia degli esperimenti del suo team di ricerca negli ultimi anni. Questo meccanismo potenzialmente salva-vita è eccezionalmente ben salvaguardata anche in un semplice animale come un verme. Il verme ha solo 302 cellule nervose a sua disposizione, ma questo piccolo numero è sufficiente per comportamenti complessi e anche per i processi di apprendimento. Proprio come le automobili moderne sono dotate di sistemi di backup elettronici progettati per rilevare e prevenire conseguenze fatali per i passeggeri, quando una parte fallisce, lo studio mostra che il worm utilizza almeno sei di queste cellule come sensori per rilevare il calore pericoloso. Per percepire il dolore, tuttavia, la vite senza fine deve utilizzare più di uno alla volta.




Inoltre, una stessa cellula può reagire allo stimolo doloroso con due meccanismi molecolari diversi. I membri del team Shu Liu e il dottor Ekkehard Schulze quindi dovuto applicare una combinazione di tecniche microchirurgiche e di metodi di ingegneria dei microsistemi e della genetica, al fine di cogliere i meccanismi il worm utilizza per percepire livelli pericolosi di calore in tutta la loro complessità. Secondo i ricercatori, i risultati possono ora essere utilizzati per scoprire e comprendere le interazioni tra i diversi meccanismi di questi processi negli esseri umani. Almeno ogni dieci persone nella Repubblica federale di Germania soffre regolarmente da forte a molto forte dolore. Quindi, la ricerca del team sul piccolo verme C. elegans laboratorio è qualcosa che tutti alla fine profitto.

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